Antártida: servicios ecosistémicos y amenazas futuras

La Antártida, uno de los ambientes más limpios del planeta, está bajo la protección de un tratado firmado por muchos países para protegerlo y preservarlo. El Sistema del Tratado Antártico (ATS) protege todo al sur de 60 ° S, incluido todo el continente de la Antártida. Fue creado para resaltar la importancia de la Antártida para la investigación científica, su valor «salvaje y estético» y la importancia de sus ecosistemas en términos de recursos humanos vivos.

El nivel de riesgo en la Antártida se calcula a partir del impacto positivo y negativo de los factores climáticos (temperatura) y no climáticos (pesca/turismo) en los servicios ecosistémicos. La Antártida y sus océanos ofrecen importantes beneficios y servicios al ecosistema global. Es fundamental que se mantengan.

Este artículo está directamente relacionado con un estudio recientemente publicado asociado con el British Antarctic Survey, titulado «Futuros riesgos para los servicios de cambio climático en el Océano Austral». El artículo utiliza el Informe especial sobre el océano y la criosfera en un clima cambiante (SROCC) para predecir cómo los factores clave en el cambio ambiental amenazan los servicios de los ecosistemas antárticos. El estudio se centra en los efectos combinados de estos factores en tres servicios ecosistémicos; carretera azul carbón, pesca de krill en la Antártida y turismo en la Antártida. También analiza cómo pueden cambiar la demanda y la distribución futura de estos servicios y cuál es la mejor manera de gestionar los impactos climáticos negativos.

El camino azul del carbono

La ruta del carbono azul se refiere a dos métodos de almacenamiento de carbono en el océano; almacenamiento en los cuerpos de los organismos (generalmente menos de 100 años) y secuestro en sedimentos (generalmente más de 100 años). El secuestro de carbono está aumentando en las regiones polares debido a la pérdida de hielo marino, el retroceso de los glaciares y el aumento de la productividad primaria. Esto es diferente a la mayoría de los otros ecosistemas oceánicos, donde la destrucción del hábitat y la contaminación disminuyen su potencial de azul de carbono. Aunque el derretimiento del hielo es claramente algo malo, aumentar el secuestro de carbono en las regiones polares podría ayudar a compensar los efectos negativos de la pérdida de carbono en otros ecosistemas globales.

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El almacenamiento de carbono azul aumenta con la densidad del fitoplancton, que a su vez aumenta con la pérdida de hielo marino, pero se deben considerar varios factores. El derretimiento del hielo marino no solo está limitado por el hielo finito en las regiones polares, sino que tampoco se derrite en invierno debido a la falta de luz solar y fotosíntesis.

La política actual de gestión de ATS no es suficiente para proteger a la Antártida de la subsiguiente pérdida de hielo marino, por lo que la proyección futura del almacenamiento de carbono en la Antártida es incierta. Grandes áreas de la Antártida no se utilizan, y estos hábitats serían ideales para la protección, ya que proporcionan un circuito de retroalimentación negativa para el cambio climático. Sin embargo, cuantificar los efectos positivos reales de proteger estas áreas es difícil, lento y costoso.

Pesca de krill antártico

El Krill antártico ( Euphausia superba ) es un crustáceo pelágico que vive en grandes comunidades de fondo en los mares polares. Estos krill tienen una biomasa combinada extremadamente alta y son una fuente de alimento para organizaciones turísticas populares como las ballenas. También se pescan para harina de pescado, acuicultura y suplementos de omega-3. La explotación actual de la pesca de krill está limitada por área y profundidad, es decir, la pesca se realiza en un lugar geográfico determinado y en un rango de profundidad determinado. Bajo las condiciones climáticas actuales, es probable que la pesca sea mucho más explotada. Esto es raro para la pesca marina y podría convertirlo en una opción viable para el futuro, pero se debe tener cuidado.

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Se espera que el cambio climático reduzca el hábitat y la productividad de las poblaciones de krill mediante un estrés fisiológico directo. El pH y la temperatura afectan al desarrollo embrionario y larvario del krill. Además, el ciclo vital del krill está fuertemente vinculado a los cambios estacionales, lo que es especialmente importante ya que el cambio climático actual está fuera de las condiciones meteorológicas normales. Otros factores, como la recuperación de las poblaciones de ballenas, también pueden afectar a la población global de krill. Todas estas variables deben tenerse en cuenta antes de continuar con la explotación de la especie.

Turismo en la Antártida

La industria del turismo en la Antártida, que es en gran parte inaccesible, es pequeña pero está creciendo. «El entorno «prístino», la carismática fauna y el espectacular paisaje atraen a los cruceros durante la temporada de verano. Gran parte de la industria turística depende de la proximidad de la vida salvaje, como los pingüinos, las morsas y las ballenas. En el ejercicio 2019/20, el turismo generó más de 600 millones. Una parte de estos beneficios se destina a la protección del medio ambiente, lo que convierte al turismo en un servicio ecosistémico esencial.

Sin embargo, el aumento del turismo puede conducir a la sobreexplotación de la Antártida a través de la disminución de la fauna, la introducción de especies exóticas, la contaminación y las perturbaciones. Gran parte de la venta de viajes a la Antártida depende de la publicidad para verla antes de que desaparezca. Sin embargo, el aumento del turismo puede dañar el entorno «prístino», reduciendo el valor de visitar uno de los últimos lugares verdaderamente salvajes de la Tierra.

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Para controlar el turismo, existen normas y reglamentos conocidos como Directrices de Turismo Antártico que los operadores de los países antárticos deben seguir. Sin embargo, los que no están cubiertos por el ATS no están regulados y pueden causar un daño excesivo al medio ambiente. Los impactos negativos no superan necesariamente a los positivos, pero deben tomarse medidas para reducir el impacto humano cuando los turistas visitan la región.

Conclusión

Los principales impulsores (temperatura, turismo, pesca) tendrán una serie de impactos negativos y positivos en los servicios de los ecosistemas antárticos, como el carbono azul, la pesca de krill y el turismo antártico. El estudio muestra que, a pesar de algunos impactos positivos de los impulsores del clima, se espera que el nivel relativo de riesgo para la Antártida aumente de medio a alto debido a la importancia global de los ecosistemas antárticos y a los beneficios y amenazas que se esperan en el futuro de los impulsores subyacentes.

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